Sequoia heritage, stripe y otros invierten $200 millones en african fintech wave a $1.7b valoración techcrunch

África francófona tiene su primer unicornio, y si has estado siguiendo la tecnología en el continente, no te sorprenderá mucho escuchar que viene del mundo de la fintech.

Wave, un proveedor de dinero móvil con sede en EE.UU. y Senegal, ha recaudado $200 millones en una ronda de financiación de la Serie A. La inversión es la ronda de la Serie A más grande de la región, y valora Wave en $1.700 millones.

Cuatro grandes patrocinadores lideraron conjuntamente la ronda: Sequoia Heritage, un fondo de estilo de donación y una entidad separada que opera de forma independiente bajo la marca Sequoia; Founders Fund; pagos gigantes Stripe; y Ribbit Capital. Otros en la ronda incluyen inversores existentes Partech Africa y Sam Altman, el ex CEO de Y Combinator y actual CEO de OpenAI.

El mercado monetario móvil en el África subsahariana está creciendo exponencialmente; este año, hasta 500.000 millones de dólares han pasado por las cuentas de 300 millones de usuarios activos de dinero móvil en la región, pero a pesar de ser una de las mayores infraestructuras financieras alternativas conocidas a nivel mundial, esto representa sólo una fracción del mercado general.

El Fondo Monetario Internacional dice que, a partir de 2017, sólo el 43% de los adultos del África subsahariana estaban “bancados” a través de una cuenta bancaria tradicional o de dinero móvil. Sin embargo, cuando se trata de aumentar esa proporción, el dinero móvil —basado en una tecnología más sencilla y con un proceso de incorporación más fácil— gana, y está listo para captar más cuota de mercado más rápido que la banca tradicional en la región.

(Neobanking, basado en la tecnología móvil también, cae en algún lugar en medio de los dos).

De Sendwave a Wave

Si te estás preguntando por qué no has oído hablar de Wave, la razón podría ser porque no sabes que es una spinoff de Sendwave, proveedor de remesas centrado en África.

Drew Durbin y Lincoln Quirk fundaron Sendwave en 2014 para ofrecer poco o ningún pago de remesas de América del Norte y Europa para seleccionar países africanos y asiáticos. La compañía respaldada por YC se convirtió en una subsidiaria de WorldRemit el año pasado, cuando la Fintech global pagó hasta $500 millones en efectivo y acciones para Sendwave.

L-R: Drew Durbin y Lincoln Quirk. Créditos de la imagen: Wave

Pero antes de eso, el equipo trabajó sigilosamente en un producto de dinero móvil descrito como no tener cargos de cuenta y “inmediatamente disponible y aceptado en todas partes”.

En 2018, el producto fue pilotado como Wave en Senegal, pero todavía estaba dentro del ecosistema de Sendwave.Cuando WorldRemit adquirió Sendwave, Durbin y su equipo se centraron en Wave.

“Vimos una oportunidad para hacer un impacto mayor tratando de construir un servicio de dinero móvil mejor y mucho más asequible que el que los telcos están construyendo en gran parte del África subsahariana”, dijo Durbin a TechCrunch en una entrevista. “No vimos a ninguna empresa además de los telcos tratando de resolver ese problema”.

Ascendiendo en contra de los titulares

Los operadores de telecomunicaciones y los bancos han sido los primeros en ingresar en el espacio de dinero móvil, sobre todo porque controlan gran parte de la infraestructura en el proceso, desde tener abonados móviles que utilizan teléfonos móviles en sus redes hasta construir los servicios financieros para gestionar dinero y pagos en la parte de atrás, y todo en el medio.

Los proveedores de terceros, en su mayoría fintechs, han tratado de captar parte del mercado de estos operadores. Wave, sin embargo, quiere interrumpirlo.

Durbin le dice a TechCrunch que a diferencia de M-Pesa, el proveedor de pagos móviles liderado por Safaricom, y otros productos de los operadores de telecomunicaciones como Orange y Tigo, Wave está construyendo un servicio de dinero móvil que es “rádicamente asequible”.

La plataforma basada en Dakar es similar a PayPal (con cuentas de dinero móvil, no cuentas bancarias) y funciona una red de agentes que utiliza su dinero en efectivo para atender a los usuarios de Wave. Según la empresa, los usuarios pueden realizar depósitos y retiros gratuitos y cobrar una cuota del 1% cada vez que envían dinero.

Durbin dice que esto es 70% más barato que el dinero móvil dirigido por telecomunicaciones y cuando hay un problema de transferencia, los reembolsos se hacen al instante, a diferencia de los operadores tradicionales donde los usuarios podrían tener que esperar algunos días.

La tecnología de Wave también difiere del dinero móvil dirigido por telecomunicaciones. Mientras que los titulares se centran principalmente en USSD (aunque hay disposiciones para utilizar aplicaciones), Wave se basa únicamente en aplicaciones. Para los usuarios sin teléfono inteligente, Wave también proporciona una tarjeta QR gratuita para realizar transacciones con un agente.

Al construir su propia pila completa de infraestructura —red de agentes, aplicaciones de agentes y consumidores, tarjetas QR, colecciones de negocios y desembolsos— Wave ha sido capaz de impulsar su crecimiento a varios millones de usuarios activos mensuales y miles de millones de dólares en volumen anual.

La startup de dos años de edad afirma ser el mayor jugador de dinero móvil en Senegal y que más de la mitad de los adultos del país son usuarios activos. Eso fija el número de usuarios entre 4 y 5 millones, y Wave quiere replicar este crecimiento en Costa de Marfil, el segundo mercado que oficialmente se expandió al año pasado.

Este tipo de crecimiento ejerce presión sobre los operadores de telecomunicaciones. De hecho, este ha sido el caso del operador de telecomunicaciones líder en ambas regiones, Orange. En junio, el operador de telecomunicaciones impidió a los usuarios de Senegal comprar Orange Airtime a través de la aplicación móvil de Wave.

Según este informe, Wave argumentó que Orange estaba aplicando tácticas anticompetitivas restringiendo su venta directa o a través de un mayorista aprobado. Orange, por otro lado, dijo que había hecho propuestas “en línea con las ofrecidas a sus otros proveedores” y que Wave quería un trato especial.

Para llegar a una decisión justa, ambas partes están trabajando con el organismo regulador a cargo, Autoridad Reguladora de Telecomunicaciones y Correos (RATP). Y si el regulador no es capaz de resolver el problema, el BCEAO, el banco regional de los países francófonos, es el próximo en la línea para resolver la disputa.

Según el CEO de Wave, el enfoque regulador del banco es una de las razones por las que Wave ha sido capaz de asumir a los operadores de telecomunicaciones en primer lugar. Pero entre todos los países de África Occidental donde el dinero móvil es prevalente, ¿por qué empezar con Senegal, un mercado emergente?

“Senegal es un mercado lo suficientemente grande como para que tengamos que trabajar muy duro para potencialmente ganar el mercado. Pero también un mercado lo suficientemente pequeño como para que si lo hiciéramos bien, pudiéramos ganar el mercado más rápido que si estuviéramos en un país gigante. Y así esa combinación de esas dos cosas hizo que pareciera un buen lugar para empezar”, comentó Durbin.

Después de esta recaudación de fondos, Wave profundizará su presencia en Senegal y Costa de Marfil y hará crecer su equipo de ya 800 personas en productos, ingeniería y negocios. Además, Wave se expandirá a otros mercados que se siente amigable con la regulación como Uganda.

“Creo que hay una amplia gama de países que tienen bancos centrales fuertes y regulaciones claras están abiertas a nuevos jugadores, o incluso quieren que nuevos jugadores entren y traten de competir con los telcos. Así que tenemos muchas licencias que están en progreso, y vamos a tratar de priorizar los países donde somos capaces de empezar antes sobre los que lleva más tiempo”.

Un unicornio después de dos rondas

Mientras que algunos informes dicen que Wave había recaudado 13,8 millones de dólares antes de esto, Durbin se negó a comentar la cifra cuando se le preguntó. Sin embargo, mencionó que Partech, el equipo francés con un fondo africano, invirtió en una ronda de semillas junto a otros inversores como Founders Fund y Stripe.

Además de Sequoia, Ribbit y Sam Altman, la misma cosecha de inversores también participó en esta monster Series A.

En un mercado que normalmente ha carecido de innovación, Partech socio general Tidjane Deme dice que la inversión ayudará a Wave a mejorar su servicio.

“Desde 2018, hemos apoyado a Wave porque estábamos convencidos de que el dinero móvil sigue siendo un problema sin resolver en África”, dijo en un comunicado. “Wave tiene un gran diseño de productos, una ejecución estelar y una sólida trayectoria financiera. Estamos orgullosos de que se convierta en el primer unicornio de Senegal”.

En mayo, Sequoia Capital invirtió en Fintech egipcia Telda, su primer gran negocio en el continente. La inversión de la Ola, mientras tanto, viene a través de un fondo de estilo de dotación Sequoia Heritage y es la primera inversión de este último en una startup centrada en África.

En una llamada con TechCrunch, Altman dijo que Wave marcó las casillas que considera antes de una inversión: fundadores fuertes, un problema importante en un gran mercado, producto de trabajo y tracción.

“He conocido a estos fundadores desde hace mucho tiempo, y creo que están como fuera de los gráficos bien. Me ha impresionado mucho su capacidad para averiguar qué quieren los usuarios y cómo crecer”, dijo. “Creo que la empresa está resolviendo el problema más importante en torno a la transferencia de dinero en África y la fijación de las redes de agentes ineficientes”.

Las rondas de negocios más grandes para cualquier empresa en África siguen siendo la reciente recaudación de fondos de $400 millones de OPay y el equivalente de Jumia en 2016. Ambas fueron rondas de la Serie C. Las próximas rondas más grandes incluyen la inversión de $200 millones de Interswitch de Visa y Flutterwave de $170 millones de Serie C.

African fintech OPay valorado en $2B en el Fondo de Visión de SoftBank

Todas estas empresas alcanzaron el estatus de unicornio después de sus respectivas rondas. Lo mismo ocurre con Wave, pero más espectacularmente, considerando que la compañía lo embolsó en una ronda de la Serie A, está trascendiendo la región y es una de las rondas A más grandes a nivel mundial este año.

Wave se une a OPay y Flutterwave como los unicornios recién acuñados en África este año, es decir, startups valoradas por encima de los mil millones de dólares, y el cuarto unicornio africano después de Interswitch.

Las rondas de financiamiento en África siguen creciendo y el continente ha alcanzado un punto de inflexión. Sin embargo, algunos escépticos han cuestionado las valoraciones de unicornios anteriores; Wave no sería una excepción.

El argumento sería acerca de por qué Wave ordena una valoración tan alta cuando, por ejemplo, dos operadores de telecomunicaciones prominentes, Airtel y MTN, están buscando listar sus negocios de dinero móvil entre $2 a $6 mil millones a pesar de estar en las operaciones durante varios años en varios países africanos.

Sin embargo, como cualquier inversor optimista acerca de una empresa de cartera, Altman no cree que Wave está sobrevalorado, de hecho, piensa que la empresa está infravalorada.

“La oportunidad frente a la empresa es enorme. Pero muchas veces, me he equivocado, así que nunca se sabe. Sin embargo, he tenido la suerte de hacer una serie de grandes inversiones y siento que Wave tiene tan buena oportunidad como se puede pedir”, dijo. “África va a ser el mercado de más rápido crecimiento y más importante en las próximas décadas para muchas empresas. Creo que la gente se está dando cuenta de lo grande que es la oportunidad de mercado y cuánto valor va a ser creado y veremos muchas cosas como esto suceder”.

Airtel Africa recibe un extra de $200 millones para su negocio de dinero móvil de QIA

Actualización: Una versión anterior de este artículo afirma que Sequoia Heritage es un fondo de inversión privado y una filial de Sequoia Capital. Sin embargo, no es el caso, ya que la empresa es un fondo de estilo de dotación y una entidad independiente que opera de forma independiente bajo la marca Sequoia.

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